Mié. Ago 17th, 2022

ORINDA, Calif. — Agitaron carteles que decían “Derrotar los mandatos” y “No vacunas”. Corearon "Protege a nuestros niños" y "Nuestros niños, nuestra elección".

Casi todos en la multitud de más de tres docenas eran padres. Y cuando protestaron un viernes reciente en el suburbio de Orinda, California, en el Área de la Bahía, tenían el mismo estribillo: estaban allí para sus hijos.

La mayoría nunca antes había estado en un mitin político. Pero después de ver a sus hijos aislados y abatidos al principio de la pandemia de coronavirus , se desesperaron, dijeron. En Facebook, encontraron a otros padres preocupados que simpatizaban con ellos. Compartieron notas y artículos en línea, muchos de ellos engañosos , sobre la reapertura de las escuelas y la eficacia de las vacunas y las máscaras. Pronto, esos problemas desplazaron otras preocupaciones.

“Ojalá me hubiera dado cuenta de esta causa antes”, dijo una manifestante, Lisa Longnecker, de 54 años, que tiene un hijo de 17 años. “Pero no puedo pensar en un solo tema más importante. Va a decidir cómo voto”.

La Sra. Longnecker y sus compañeros objetores son parte de un nuevo movimiento potencialmente desestabilizador: padres que se unieron a la causa contra las vacunas y las mascarillas durante la pandemia, reduciendo sus creencias políticas a una obsesión resuelta sobre esos temas. Su pensamiento se endureció incluso cuando las restricciones y los mandatos de Covid-19 se relajaron y levantaron, cimentándose en algunos casos en un escepticismo de todas las vacunas .

Casi la mitad de los estadounidenses se oponen al enmascaramiento y una proporción similar está en contra de los mandatos de vacunación para los escolares, según muestran las encuestas. Pero lo que se oscurece en esos números es la intensidad con la que algunos padres han adoptado estos puntos de vista. Si bien alguna vez se describieron a sí mismos como republicanos o demócratas, ahora se identifican como independientes que planean votar basándose únicamente en las políticas de vacunas.

Su transformación inyecta un elemento impredecible en las elecciones intermedias de noviembre . Impulsados por un sentido de rectitud después de que terminaron los mandatos de vacunas y mascarillas contra el covid, muchos de estos padres se han vuelto cada vez más dogmáticos, convencidos de que, a menos que actúen, se aprobarán nuevos mandatos después de las elecciones intermedias.

Para respaldar sus creencias, algunos han organizado mítines e interrumpido las reuniones de la junta escolar local. Otros están recaudando dinero para candidatos antimáscaras y antivacunas como JD Vance , el candidato republicano al Senado en Ohio; Reinette Senum, candidata independiente a gobernadora en California; y Rob Astorino, candidato republicano a gobernador en Nueva York.

En entrevistas, 27 padres que se autodenominaron votantes antivacunas y antimascarillas describieron caminos sorprendentemente similares a sus nuevos puntos de vista. Dijeron que habían sentido alarma por sus hijos durante las cuarentenas pandémicas. Presionaron para reabrir las escuelas y ansiaban la normalidad. Se enojaron y culparon a los legisladores por la interrupción de la vida de sus hijos.

Muchos se congregaron en grupos de Facebook que inicialmente se centraron en defender la educación presencial. Esos grupos pronto se aferraron a otros temas, como los mensajes contra las máscaras y las vacunas. Si bien algunos padres abandonaron los grupos en línea cuando las escuelas reabrieron, otros tomaron posiciones más extremas con el tiempo, invadiendo canales privados contra las vacunas en aplicaciones de mensajería como WhatsApp y Telegram.

Eventualmente, algunos comenzaron a cuestionar las vacunas contra el sarampión y otras enfermedades, donde las inoculaciones han demostrado ser efectivas durante mucho tiempo. Los activistas que se oponen a todas las vacunas los atrajeron aún más uniéndose a grupos de padres en línea y publicando falsedades y estudios médicos inexactos.

“Muchas personas, pero especialmente padres jóvenes, han venido a esta causa en el último año”, dijo Janine Pera, de 65 años, activista contra todas las vacunas desde hace mucho tiempo que asistió a la protesta de Orinda. “Ha sido un gran regalo para el movimiento”.

El alcance de la actividad es evidente en Facebook. Desde 2020, se han creado más de 200 grupos de Facebook destinados a reabrir escuelas u oponerse a los cierres en estados como Texas, Florida y Ohio, con más de 300.000 miembros, según una revisión de The New York Times. Otros 100 grupos de Facebook contra el uso de máscaras dedicados a terminar con el uso de máscaras en las escuelas también han surgido en estados como Nueva Jersey, Nueva York y Connecticut, algunos con decenas de miles de miembros.

Desde el estallido de Covid-19, muchos grupos de Facebook han surgido en oposición a los mandatos de máscara.

Renée DiResta, gerente de investigación del Observatorio de Internet de Stanford que ha estudiado el activismo contra las vacunas, dijo que el movimiento había adoctrinado a los padres para que se sintieran “como parte de su comunidad, y esa comunidad apoya a candidatos o políticas específicas”.

Su aparición ha confundido a los estrategas republicanos y demócratas, a quienes les preocupaba perder votantes ante candidatos dispuestos a tomar posiciones absolutas sobre vacunas y máscaras.

“Muchos demócratas podrían pensar que estos votantes ahora son inalcanzables, incluso si votaron por el partido recientemente”, dijo Dan Pfeiffer, asesor político demócrata del expresidente Barack Obama.

Nathan Leamer, quien trabajó en la Comisión Federal de Comunicaciones durante la administración Trump y ahora es vicepresidente de asuntos públicos de la firma Targeted Victory, dijo que los candidatos republicanos, algunos de los cuales han estado públicamente en contra de los mandatos de vacunas contra el covid, estaban mejor posicionados para atraer a estos votantes. . Señaló la victoria sorpresa del año pasado en Virginia del gobernador Glenn Youngkin, un republicano, después de que obtuvo el apoyo de los padres jóvenes al invocar su frustración por el cierre de escuelas impulsado por Covid.

Aun así, dijo Leamer, estos padres fueron un comodín en noviembre. “La verdad es que realmente no sabemos qué harán estos votantes”, dijo.

Natalya Murakhver, de 50 años, alguna vez se consideró una demócrata que priorizaba los problemas ambientales y de sostenibilidad alimentaria. Sam James, de 41 años, dijo que era un demócrata preocupado por el cambio climático. Sarah Levy, de 37 años, era una independiente que creía en causas de justicia social.

Eso fue antes de la pandemia. En 2020, cuando el coronavirus arrasó y provocó cierres, las dos hijas de la Sra. Murakhver, Violet, 5, y Clementine, 9, treparon las paredes del apartamento de la familia en Manhattan, quejándose de aburrimiento y llorando porque extrañaban a sus amigos.

En Chicago, los dos niños pequeños del Sr. James desarrollaron ansiedad social después del cierre de su preescolar, dijo. La Sra. Levy dijo que su hijo autista de 7 años miraba televisión durante horas y dejaba de hablar en oraciones completas.

“Estábamos viendo un trauma real porque se cerraron los programas para niños”, dijo la Sra. Levy, una madre ama de casa en Miami.

Pero cuando publicaron sobre los temores por sus hijos en Facebook, Instagram o Twitter, les dijeron que dejaran de quejarse, dijeron. Otros padres los llamaron "egoístas" y "llorones". Enajenados, buscaron en línea a otros padres con ideas afines.

Muchos encontraron una comunidad en Facebook. Nuevos grupos, en su mayoría iniciados por padres, aparecían rápidamente en la red social, con personas presionando para que las escuelas reabrieran . En California, 62 grupos de Facebook dedicados a reabrir o mantener abiertas las escuelas primarias aparecieron a fines del año pasado, según una revisión de The Times. Había 21 de esos grupos en Ohio y 37 en Nueva York. La mayoría varió en tamaño desde menos de 100 miembros hasta más de 150.000.

Facebook, propiedad de Meta, se negó a comentar. La compañía eliminó grupos que difunden información errónea sobre el covid-19 y las vacunas.

Marko Dukic para The New York Times

La Sra. Murakhver se unió a algunos grupos de Facebook y se volvió particularmente activa en uno llamado "Mantener abiertas las escuelas de la ciudad de Nueva York", que solicitó a la ciudad que abriera escuelas y las mantuviera abiertas durante los aumentos repentinos de Covid. El año pasado, se convirtió en administradora del grupo, ayudando a admitir nuevos miembros y moderando debates. El grupo aumentó a 2.500 miembros.

“Teníamos la misma causa que respaldar”, dijo Murakhver. “No podíamos quedarnos de brazos cruzados y ver sufrir a nuestros hijos sin sus amigos y maestros”.

En Chicago, el Sr. James se unió a dos grupos de Facebook que impulsan la reapertura de las escuelas de Chicago. En Miami, la Sra. Levy saltó a los grupos nacionales de Facebook y discutió cómo obligar al gobierno federal a ordenar la reapertura de las escuelas en todas partes.

“Encontré a mi gente”, dijo Levy. Si bien había sido independiente, dijo que encontró puntos en común con los republicanos “que entendían que para nosotros, peor que el virus, era tener a nuestro hijo atrapado en casa y fuera de la escuela”.

Los grupos de Facebook fueron solo el comienzo de un viaje en línea que llevó a algunos padres desde puntos de vista más convencionales sobre la reapertura de las escuelas hacia una posición de un solo tema.

En Chico, California, Kim Snyder, de 36 años, que tiene una hija de 7 años y un hijo de 9, dijo que era republicana desde hace mucho tiempo. Después de que sus hijos tuvieron que quedarse en casa durante la pandemia, ayudó a crear un grupo de Facebook en 2020 para los padres de Chico comprometidos con la reapertura de las escuelas a tiempo completo.

En ese momento, sus escuelas locales habían reabierto parcialmente y los niños estaban aprendiendo tanto en línea como en persona, dijo Snyder. Pero la frustración por el aprendizaje híbrido iba en aumento y las escuelas se cerraron repetidamente cuando surgió el covid.

A mediados de 2021, el grupo de Facebook de la Sra. Snyder se había dividido. Algunos padres estaban satisfechos con las medidas de seguridad y el aprendizaje híbrido y dejaron de participar en las discusiones en línea, dijo. Otros estaban enojados porque no habían regresado a una forma de vida anterior a la pandemia.

Caroline Brehman/EPA, vía Shutterstock

La Sra. Snyder se contó a sí misma en la última categoría. Canalizó su descontento asistiendo a protestas en persona contra los requisitos de mascarillas en las escuelas públicas. En las manifestaciones, conoció a activistas que se oponían a todo tipo de vacunas. Invitó a algunos a unirse a su grupo de Facebook, dijo, “porque todos luchábamos por lo mismo. Queríamos un regreso a la normalidad”.

El enfoque de su grupo de Facebook pronto se transformó de reabrir escuelas a oponerse a las máscaras en las escuelas. A fines del año pasado, también comenzó a aparecer más contenido que denunciaba cada vacuna en el grupo de Facebook.

“Empecé a leer más sobre cómo las máscaras y las vacunas estaban causando todo este daño a nuestros niños”, dijo la Sra. Snyder.

Los asesores científicos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades han dicho que las vacunas contra el coronavirus de Pfizer-BioNTech y Moderna se consideran seguras para los niños pequeños . Pero Snyder dijo que se convenció de que estaban equivocados. También buscó en otros grupos de Facebook para conocer a más padres con creencias similares.

Los activistas publicaron estadísticas sobre las vacunas contra el covid en esos grupos de Facebook. A menudo, esa información provino del Sistema de Informes de Eventos Adversos de Vacunas, una base de datos mantenida por los CDC y la Administración de Alimentos y Medicamentos, que permite que cualquier persona envíe datos. El CDC advirtió que la base de datos “no puede probar que una vacuna haya causado un problema”.

Sin embargo, en una publicación de septiembre de 2021 en el grupo de Facebook de la Sra. Snyder, los padres señalaron las cifras de VAERS que, según dijeron, mostraban miles de muertes inducidas por vacunas.

"¡Esto es absolutamente peligroso!" uno de los padres escribió. "Esto no ha sido realmente probado y NO ES NECESARIO… ¡OMG!"

Otra publicación titulada “Si realmente quiere saber qué está pasando, lea esto” vinculado a un artículo que afirmaba falsamente que las vacunas podrían dejar a los niños estériles. El artículo se publicó originalmente en un grupo de Facebook llamado Children's Health Defense, que apoya a una organización fundada y presidida por el activista antivacunas Robert F. Kennedy Jr.

Eso indujo a algunos padres a repudiar todas las vacunas, desde la varicela hasta la hepatitis, y contra los mandatos de vacunas de cualquier tipo. El derecho a la autodeterminación para que los padres puedan decidir qué vacunas deben recibir sus hijos es primordial.

“Por primera vez, comencé a mirar las estadísticas y me pregunté si todas las vacunas que les había dado previamente a mis hijos tenían sentido”, dijo la Sra. Snyder.

Pronto se unió a grupos de Facebook explícitamente antivacunas a los que se vinculaban los activistas, incluidos los que apoyaban a Children's Health Defense. En esos foros, los padres se enfurecieron con las autoridades, argumentando que no tenían derecho a decirles qué hacer con los cuerpos de sus hijos. Los activistas publicaron otros enlaces a Twitter y Telegram e instaron a los padres a unirse a ellos allí, advirtiendo que Facebook a menudo eliminaba su contenido por desinformación.

Un enlace conducía a un canal de Telegram dirigido por Denise Aguilar, una activista contra las vacunas en Stockton, California. La Sra. Aguilar, que habla sobre sus experiencias como madre en las redes sociales y en podcasts conservadores, también dirige una organización de supervivencia llamada Mamalitia, una milicia de mamá autodenominada. Tiene más de 100.000 seguidores en sus canales de TikTok y Telegram.

Al principio de la pandemia, la Sra. Aguilar publicó teorías de conspiración sobre los orígenes del coronavirus y cuestionó la efectividad del enmascaramiento. Ahora su mensaje ha cambiado para centrarse en el activismo político para las elecciones intermedias.

Rich Pedroncelli/Associated Press

En junio, la Sra. Aguilar alentó a sus seguidores de Telegram a votar por Carlos Villapudua, un demócrata que se postula para la Asamblea del Estado de California y que votó en contra de un proyecto de ley que permitiría vacunar a los niños de 12 años o más sin el consentimiento de los padres.

"¡Patriotas, uníos!" escribió la Sra. Aguilar, quien no respondió a una solicitud de comentarios. “Necesitamos apoyar a los estadounidenses amantes de la libertad”.

A fines del año pasado, la conversación entre los grupos de padres en Facebook, Telegram e Instagram había pasado de los peligros de las vacunas a tomar medidas en los exámenes parciales.

La Sra. Snyder dijo que su participación en contra de las vacunas “determinaría al 100 por ciento” por quién votó en noviembre. Dijo que estaba decepcionada con el gobernador Gavin Newsom de California, un demócrata que alentó el uso de mascarillas y promovió las vacunas contra el coronavirus.

En Nueva York, la Sra. Murakhaver, quien anteriormente apoyó a candidatos que favorecían leyes estrictas de protección ambiental, dijo que votaría basándose únicamente en la posición de un candidato sobre los mandatos sobre las vacunas para todos los niños.

El grupo de Facebook que ella ayudó a operar, Keep NYC Schools Open, cerró. Pero la Sra. Murakhaver sigue siendo cercana a los activistas que conoció a través del grupo, chateando con ellos en Signal y WhatsApp. Si bien sus hijos fueron vacunados contra el sarampión y otras enfermedades cuando eran bebés, ahora se opone a cualquier mandato que obligue a otros padres a vacunar a sus hijos.

“Soy una votante de un solo tema ahora, y no puedo verme apoyando a los candidatos del Partido Demócrata a menos que demuestren que lucharon para mantener a nuestros hijos en la escuela y dejar que los padres tomen decisiones sobre máscaras y vacunas”, dijo, y agregó que ella prefiere al Sr. Astorino para gobernador de Nueva York sobre la titular demócrata, Kathy Hochul.

Si bien los estados, incluido California, han diferido los proyectos de ley que requieren las vacunas Covid-19 para los estudiantes que asisten a las escuelas públicas, muchos padres dijeron que les preocupaba que los mandatos se aprobaran después de los exámenes parciales.

“Si no nos presentamos y votamos, estos proyectos de ley podrían regresar en el futuro”, dijo la Sra. Snyder.

Damián Dovarganes/Associated Press

En la manifestación de Orinda en abril, más de 50 personas se reunieron frente a la oficina de Steve Glazer, un senador estatal demócrata para oponerse a los mandatos de vacunas contra el coronavirus.

Una era Jessica Barsotti, de 56 años, que tiene dos hijos adolescentes y estaba en su primer mitin. Anteriormente demócrata, la Sra. Barsotti dijo que los funcionarios electos habían decepcionado a su familia durante la pandemia y planeaban emitir su voto en noviembre para los candidatos que estaban en contra de los mandatos de vacunas.

“Si eso son los republicanos, que así sea. Si son independientes, bien”, dijo. “No me refiero a su afiliación partidista, sino a cómo caen en este tema. Me ha cambiado como persona y como votante”.